El ‘club de los viejos muchachos’: cómo los EE. UU. Ignoran a los jugadores con talento de las comunidades de bajos recursos.

Jonathan González se le escapo de las manos al fútbol americano para jugar para México. Hay muchos más como él porque a la gente de arriba no le importa.

El fútbol americano no es accesible para todos.

“No creo que tengamos suficientes personas en la federación que comprendan a las comunidades hispanas o afroamericanas para conversar con ellas y hacer que se sientan parte de la comunidad futbolística estadounidense”, dice Hugo Pérez. Él lo sabe, es un ex jugador salvadoreño de los Estados Unidos ex jugador de la selección nacional de los Estados Unidos y ex entrenador del equipo nacional juvenil. “Cuando traté de hacerlo fue difícil porque no sentía que tenía respaldo completo”.

En todo el país, hay miles de jugadores talentosos que nunca serán descubiertos por el aparato de fútbol profesional. Ya sea por el lugar donde viven, la falta de recursos financieros, o ambos, estos jugadores nunca llegaran a mostrar sus habilidades frente a los entrenadores o exploradores adecuados. Quizás lo más preocupante es que muchos de los jugadores desfavorecidos que logran ingresar al sistema de fútbol contra viento y marea lo abandonan luego de descubrir que no son tan valorados en la Development Academy: la liga juvenil de elite de US Soccer.

Estos problemas han sido evidentes durante décadas, pero son barridos bajo la alfombra por todos: el fútbol de EE. UU., la MLS, los aficionados y los medios de comunicación por dos razones importantes. En primer lugar, son problemas muy difíciles de resolver en un país tan extenso como los Estados Unidos, y siempre se creyo que habia mucha gente estaba trabajando de buena fe para resolverlos. Dos, los equipos nacionales se desempeñaron lo suficientemente bien como para que el US Soccer no tenga este tipo de criticas.

Entonces fue cuando la Seleccion no pudo clasificarse para la Copa del Mundo. Tres meses después, Jonathan González, un mediocampista de 18 años del CF Monterrey que había crecido jugando para los equipos nacionales juveniles de EE. UU., opto por integrar el seleccionado de Mexico. González había demostrado que era lo suficientemente bueno como para hacer una contribución inmediata a la Seleccion de Estados Unidos pero nadie movio un pelo para que se quede. Un día después de su decisión, una entrevista con el cofundador del campamento donde González fue descubierto por Monterrey provocó indignación.

La entrevista sugirió que los ejecutivos del fútbol estadounidense simplemente no se preocupan por el talento hispano, lo que es peor que ser incompetente. Ignoran sistemáticamente a grandes grupos de jóvenes jugadores hispanos a pesar de que una organización como Alianza de Futbol, hace la mayor parte del trabajo de localizar e identificar el talento por ellos. Estos son jugadores que podrían ayudar a los clubes de la MLS y a los equipos nacionales juveniles de EE. UU., Pero durante una década, esas organizaciones no estaban interesadas. Su razonamiento es casi imposible de discernir.

Cuando se les preguntó por qué a la Selección y los equipos de la MLS les cuesta encontrar talento hispano, el analista de fútbol de ESPN, Herculez Gómez, fue inequívoco: “Es una orden”. “Es algo que viene del liderazgo “.

Mucha gente que ocupa posiciones de gran poder en el fútbol estadounidense no está siendo honesta en el sistema de busqueda de talento. La seleccion de Estados Unidos no está mejorando. Por eso el fútbol estadounidense necesita nuevos líderes.

El liderazgo complaciente lleva al fútbol estadounidense por el camino hacia la mediocridad.

Gómez ve la falta de diversidad en la cabeza de US Soccer como uno de los temas clave que afectan al fútbol estadounidense.

“¿Cuántas personas a cargo pueden relacionarse con lo que sucede con los jugadores? Tienes a Hugo Pérez, quien fue despedido por la federación de fútbol de EE. UU., Quien descubrió a Jonathan González y lo valoró “, dice. “No hay suficientes minorías en posiciones clave”.

Cuando se le preguntó si el fútbol de EE. UU. Se ve perjudicado por la falta de liderazgo minoritario, Pérez simplemente dice: “Sí”. Sí. Sí.”

“Este es un buen club de viejos amigos”, dice Gómez cuando se le pregunta si el fútbol estadounidense tiene un problema con figuras clave que se colocan por encima del bien del programa. “El mismo liderazgo ha sido reciclado durante una década o más. Es así de simple.”

Perez está de acuerdo. “En este momento hay demasiada amistad, demasiado status quo”, dice. “La gente falla y no hay responsabilidad. Las personas que piensan que está bien que no calificamos para la Copa del Mundo, eso no es cierto. La gente que conoce el fútbol sabe que no hemos sido buenos durante años. Tiene que ver con nuestra visión y planes. Al final, lo que ocurrió fue que no sabíamos lo que nos iba a pasar”..

“Lo único que puedo decirle es esto: tenemos que rendir cuentas. Sin responsabilidad, tiendes a relajarte, tiendes a ser descuidado “.

U.S. Soccer elegirá un nuevo presidente en febrero, y esa persona tendrá la oportunidad de realizar grandes cambios en la estructura, el personal y la filosofía general de la federación. Según Gómez, el nuevo presidente heredará numerosos miembros del personal que no son receptivos a las críticas.

“Aquí está el problema con los dirigentes del fútbol de EE. UU.”, Dice Gómez. “Se enojan cuando mencionas que no están haciendo lo suficiente”. Por mucho que los enoje, y envían mensajes de texto, llaman, envían correos electrónicos y tratan de intimidar a la gente detrás de escena, eso no cambia el hecho de que no están haciendo lo suficiente “.

En el caso de González, en particular, está muy claro que la federación no hizo lo suficiente para mantenerlo.

“Tenemos una federación que dice, “hey, él es parte de nuestro programa, hemos enviado a nuestro explorador a verlo tres veces, [el entrenador de USMNT sub-20] Tab Ramos lo llama. Y tienes a esta otra federación haciendo todo lo posible para conseguirlo, enviando al primer entrenador del equipo nacional senior a su encuentro “, dice Gomez sobre el exitoso esfuerzo de México para reclutar a González en su equipo.

Puedes sentirte igualmente mexicano y americano

Esta historia es mucho más que González, pero ciertamente fue el catalizador que provocó una discusión más amplia. Luego de la decisión de González de cambiarse a México, Soccer America realizó una entrevista con Brad Rothenberg, cofundador de Sueño Alianza, una organización que organiza campamentos de fútbol gratuitos destinados principalmente a la juventud hispana. Es donde González fue visto por los cazatalentos de la Liga MX, lo que lo llevó a firmar un contrato con Monterrey.

“Si alguien en el US Soccer cree que hicieron lo suficiente para mantener a Jonathan, entonces deberían renunciar antes de que el nuevo presidente de la Federación los saque a patadas”, dijo Rothenberg a Mike Woitalla de Soccer America. “Nuestra Federación perdió a Jonathan por su propia arrogancia, apatía o incompetencia. Tú lo eliges. Nos equivocamos y estoy enojado por eso. Me cansé de ver a nuestra Federación descuidar esta comunidad. No hicimos lo suficiente para mantenerlo. Y lo peor es que esta situación continuará si no se realizan cambios al por mayor en el enfoque para encontrar talento en esta comunidad “.

Hubo docenas de talentosos jugadores de doble nacionalidad que optaron por representar a otro país en lugar de los Estados Unidos antes que a González, y habrá decenas más después de él. Los mexicano-americanos a menudo son los jugadores más conocidos, pero no son los únicos.

“Lo asombroso es en realidad el talento de estos jugadores en los equipos nacionales juveniles para cualquier otro país”, dice Jack Gidney, entrenador juvenil británico-estadounidense que también ayuda a los jugadores estadounidenses a encontrar oportunidades en Inglaterra a través de su trabajo con la agencia Sterling Sport Management. “Es un alto porcentaje el estatus legal de ellos puede darles una visa europea y dejarlos representar a otros países”. México lo hizo primero porque son vecinos y atacaron temprano”.

Entonces, ¿por qué las autoridades de fútbol de EE. UU. No toman más en serio la retención del talento con doble nacionalidad?

“No creo que crean que los jugadores se irán”, dice Gidney, “y si se van, piensan, ‘¿y qué? No los necesitamos “.

Esa opinión está fuertemente respaldada por citas de una entrevista que Ramos le dio a Ives Galarcep en Goal.com:

“Si tenemos jugadores en este país que se sienten mexicanos y quieren jugar para México, creo que deberían jugar para México. Si tenemos jugadores aquí que se sienten estadounidenses, que quieren pelear por los EE. UU. Y representar a Estados Unidos, deberían jugar para nosotros. Creo que es tan simple como eso “.

Fue un sentimiento sorprendente escuchar a Ramos, quien nació en Uruguay y luego representó a la USMNT. Tanto Pérez como Gómez discreparon fuertemente cuando se les preguntó sobre lo que Ramos dijo.

“Siempre digo que soy un tipo afortunado”, dice Pérez. “No nací aquí, pero vine aquí cuando era joven, jugué en el equipo nacional. He tenido la oportunidad de aprender diferentes culturas. Y para mí personalmente, debes entender que cada cultura es diferente. Tienes que lidiar con sus culturas, sus padres y sus familias de manera diferente. No puedes simplemente decir que vamos a hacerlo de una manera, no funciona así. Desea que lo respeten independientemente de su color, independientemente de su nacionalidad, independientemente de si es hispano o afroamericano. Yo tengo una opinión diferente.”

Gómez expresó un sentimiento similar. “Sé lo que piensa Tab, lo conozco muy bien”, dice. “Es un gran entrenador, creo que puede hacer grandes cosas con el programa. Pero está fuera de foco en este tema. Especialmente viniendo de un doble nacional, es muy triste escucharlo. La gente no entiende lo que es ser tener una doble nacionalidad, lo que es ser mexicano-americano, lo que es tomar una decisión que sea cual sea, decepcionará a muchos “.

Lo que Ramos echa de menos en su evaluación de los jugadores que eligen su equipo nacional es que muchos jugadores se sienten igualmente apegados a dos países. Hay docenas de jugadores que felizmente representarían a Estados Unidos o México porque aman a ambas naciones y a ambos equipos nacionales.

“Tengo una esposa mexicana, mi hija nació en los Estados Unidos, nací en los Estados Unidos, mis padres eran inmigrantes mexicanos”, dice Gómez, explicando su apego a los Estados Unidos y México. “Tengo amor por ambos países. México me dio todo lo que tengo, pero Estados Unidos me hizo como jugador. Comparto un inmenso amor por ambos. No me harás sentir diferente acerca de mi amor por ambos países “.

Sentirse estadounidense y sentirse como un miembro de otra nación no es excluyente. No es razonable pedirle a un jugador que solo se sienta estadounidense. Y es arrogante suponer que un jugador que elige otro país porque se siente más valorado por su federación de fútbol no es una pérdida para la Selección de Estados Unidos..

Trabajar con Sueño Alianza es una obviedad … ¿verdad?

Cuando se les preguntó por qué no lograron penetrar más fuerte en las comunidades hispanas, los entrenadores y ejecutivos de fútbol estadounidenses a menudo citan el costo y el tamaño de los Estados Unidos como los mayores obstáculos. Entonces, seguramente, si hubiera una organización que pudiera ayudarlos a eliminar esos obstáculos a bajo costo, los clubes de fútbol y de la MLS querrían trabajar con ellos…Bueno… Aparentemente no.

Decenas de jugadores han ganado acuerdos profesionales con clubes mexicanos después de jugar en Sueño Alianza, pero durante varios años, los visores de la MLS y de los EE. UU. estuvieron ausentes de los eventos de la organización. Los pocos que sí se presentaron dejaron en claro que no estaban interesados ​​en seleccionar ningún jugador.

Como dijo Rothenberg:

“Muchos de los visores mexicanos y todos los visores de la FMF pagan su propios gastos para participar en los eventos de Alianza semana tras semana y no puedo lograr que el US Soccer se comprometa a enviar visores locales cada semana. … La Federación nos ha dicho que no promovamos su marca ni logo a los 250,000 latinos que asisten a nuestros eventos y Tony Lepore (Director de identificación de talentos para Estados Unidos) nos notificó en 2016 que no estaban interesados ​​en participar en Alianza ya que no han encontrado jugadores de élite. En más de una ocasión, los scouts y entrenadores de fútbol de EE. UU. observaron secretamente los juegos de Alianza ocultos detrás de las gradas de nuestros eventos, pero cuando pregunté, no estaban dispuestos a contactar directamente a nuestros jugadores de Alianza por temor a respaldar un evento “no sancionado” por US Soccer.

La entrevista de Rothenberg fue una dura derrota del liderazgo del fútbol estadounidense, y genero mas dudas respecto de la actitud de la federación y los clubes de la MLS en el reclutamiento de talentos.

“Es una gran oportunidad”, dice Gómez sobre Sueño Alianza. “No puede ser que estos niños tengan que abandonar su país para obtener oportunidades de primera clase. La MLS ha hecho grandes cosas durante sus más de 20 años, pero no puede ser la única vía para todos los aspirantes a futbolistas. Tenemos cuántos equipos de la MLS? ¿Veintitres? ¿Cuántos estados hay? ¿Qué tan grandes son esos estados? ¿Me estás diciendo que a menos que estés cerca de esos clubes no tienes posibilidad de desarrollarte como jugador?

Pérez vio valor en Alianza, vio a González allí, pero su opinión no era popular entre sus jefes.

“Cuando estaba en el US Soccer, fui a Alianza”, dice Pérez. “Pero, obviamente, el fútbol de EE. UU. No quería continuar por razones políticas, lo que a veces obstaculiza lo que tenemos que hacer.

“La percepción de Alianza es que ayudan a los equipos mexicanos, pero no creo que sea cierto. Brindan una oportunidad para los jugadores hispanos que están siendo pasados ​​por alto por nuestro propio sistema. Los equipos de la MLS han prohibido a los jugadores que juegan en sus academias ir a Alianza y no estoy de acuerdo con eso. Necesitamos hacer lo mejor para los jugadores. Creo que U.S. Soccer debería trabajar con Alianza “.

El envío de exploradores a Sueño Alianza y otros eventos no sancionados no le costaría mucho dinero a los clubes de fútbol de EE. UU. o MLS. Es un sistema para identificar talentos previamente desaprovechados que ya están configurados para ellos, y que los clubes de la Liga MX ya están usando para su beneficio. Cada vez es más claro: crear una mejor y más diversa gama de talentos no es la máxima prioridad para os dirgentes del fútbol estadounidense.

¿Quieres desarrollar mejores jugadores que tu competencia? Solo ven.

Por qué los clubes de la MLS inicialmente no vieron el beneficio de explorar Alianza es difícil de entender, pero al menos un club, el FC Dallas, ha estado aprovechando el proyecto durante mucho tiempo.

FC Dallas actualmente cuenta con 10 jugadores de cosecha propia, jugadores que firman directamente con los equipos con los que se entrenaron en lugar de ingresar al SuperDraft de la MLS, en su lista, la mayor cantidad en la MLS. El club también ha firmado a 21 jugadores locales desde que la designación se estableció en 2008, nuevamente la mayor cantidad en la liga. Dallas terminó con el mejor récord de la MLS y ganó la Copa Abierta de EE. UU. En 2016 con jugadores locales como Kellyn Acosta, Jesse Gonzalez y Victor Ulloa jugando un papel importante para el equipo.

Los equipos de la Academia de Desarrollo, especialmente aquellos que no son administrados por las franquicias de la MLS, tienden a estar formados por jugadores que tenían talentos reconocibles a temprana edad y que tenían los medios financieros para jugar en los niveles más altos del fútbol juvenil. Por el contrario, los jugadores locales brindan un incentivo de tope salarial para que los equipos de la MLS busquen talentos adolescentes que pasaron por alto, jugadores que a menudo no tenían los medios para unirse a costosas ligas juveniles de fútbol, ​​y pusieron recursos en las instalaciones de entrenamiento y juveniles.

El director técnico del FC Dallas Fernando Clavijo está a cargo de las operaciones juveniles y de exploración del club. A medida que Dallas bate el campo para poner a sus propios jugadores de la academia en su primer equipo, más personas gradualmente lo han notado.

“Comenzamos primero, antes que los demás”, dice Clavijo sobre la academia de Dallas. “Desde el principio, mostramos a esos jugadores lo serios que somos. La transición de la academia al primer equipo es clara para ver con los jugadores que jugamos y los jugadores que vendemos “.

Clavijo tiene el apoyo de los propietarios y piensa que es un componente clave para el éxito de Dallas, pero la humildad del club podría ser igual de importante.

“Este es un país enorme y algunas personas todavía creen que tienen todas las respuestas, pero no es asi”, dice Clavijo. “En el fútbol, ​​tenemos que trabajar juntos y llegar a las personas. Brad [Rothenberg] ha estado presente, ha estado revisando todas las comunidades de esos lugares donde no provienen los jugadores de la MLS. Entonces, cuando te asocias con alguien así, que es muy profesional, y mira a los jugadores que nadie ve, tienes que apoyarlo, porque en este club no tenemos todas las respuestas. Estaríamos locos si no aprovecharamos esa oportunidad. Fuimos nosotros quienes lo comenzamos, pero el lo estaba haciendo antes de llegar a Dallas, y yo sentí que había valor en esas pruebas. Necesitamos toda la ayuda que podamos obtener “.

En resumen, FC Dallas aparece y escucha. Ese es uno de los grandes secretos de su éxito. Clavijo y el entrenador en jefe Oscar Pareja no creen que un jugador necesita tener un cierto fondo de juego para convertirse en una estrella. Están dispuestos a mirar fuera de la Academia de Desarrollo. Creen que hay mérito en una amplia gama de ideas sobre el fútbol. FC Dallas se ha convertido en el estándar de oro de los Estados Unidos al tener una mente abierta.

Por suerte, Clavijo cree que los días de FC Dallas en este departamento están contados. Él piensa que los propietarios verán el valor financiero a largo plazo en el desarrollo de jugadores.

“Creo en mi corazón que los directores técnicos de la MLS están trabajando arduamente para encontrar una manera”, dice Clavijo acerca de reclutar más talento de las comunidades hispanas marginadas. “Creo que ven, cuando te ves global, desarrollas jugadores, brindas oportunidades de primer equipo a los jugadores, [esos jugadores] podrían ser el Messi mañana”.

Esto es lo que un vocero de la MLS tuvo que decir cuando se acercó para hacer comentarios sobre esta historia:

La Major League Soccer tiene una profunda historia de alcance hispano, especialmente con la obtención de jugadores con talento y el desarrollo de esos atletas en las academias de la MLS. Más de 250 jugadores de academias de la MLS han firmado contratos en el primer equipo con clubes de la MLS. Las academias juveniles de la MLS son gratuitas para los jugadores juveniles y ofrecen entrenadores e instalaciones de primera clase. Entre las docenas de jugadores de ascendencia hispana que se han desarrollado en las academias juveniles de la MLS y juegan en la MLS, están:

· Juan Agudelo – Nueva Inglaterra (producto de la academia Red Bulls) – jugador del equipo nacional de EE. UU.

· Jesse Gonzalez – FC Dallas – portero titular y parte del grupo USMNT

· Diego Fagundez – New England Revolution – 41 goles y 135 inicios en sus siete temporadas desde que se convirtió en profesional con los Revs en 15

· Sebastian Saucedo – Real Salt Lake – 20 apariciones en el Real Salt Lake en 2017

· Danilo Acosta – Real Salt Lake – 16 aperturas en 2017

· Marky Delgado – Toronto FC (producto de la academia Chivas USA) – colaborador clave en TFC ganando los triples en 2017

· Victor Ulloa – FC Dallas – 125 apariciones en siete temporadas desde que se convirtió en profesional a los 18 años

· Memo Rodríguez – Houston Dynamo – estrella en ascenso vio acción en nueve partidos en 2017, a pesar de una lesión en la rodilla

· Marco Farfan – Portland Timbers – otra estrella en ascenso, comenzó cinco partidos al final de la temporada 2017 de la MLS.

Además, durante 10 años el programa Sueño MLS produjo muchos jugadores talentosos que se unieron a las academias juveniles de la MLS y sus primeros equipos. Jugadores notables que vinieron a través del programa Sueño MLS incluyen a Jorge Villafaña y los hermanos Funes Mori.

Se necesitan cambios masivos y de inmediato

Habrá otro Jonathan Gonzalez?. Habrá más de un Jonathan González?.

Todavía no son tan famosos, pero los productos de California, Abraham Romero y Edwin Lara, fueron a los campos de Estados Unidos Sub-17 antes de firmar con Pachuca en la Liga MX y cambiar las alianzas del equipo nacional con México. Hay docenas de talentos más como ellos en el sistema de equipos nacionales juveniles, dispuestos a aprovechar una oportunidad en otro lado si no ven una manera de ascender en el fútbol estadounidense.

También se necesitan cambios para disminuir la cantidad de jugadores con talento que nunca son detectados por el sistema. Es imposible evitar que todos los talentos caigan en las grietas de un país del tamaño de Estados Unidos, pero, como lo demuestran Sueño Alianza y FC Dallas, se puede hacer mucho bien con solo aparecer.

U.S. Soccer puede comenzar poniendo primero a los jugadores.

“Tenemos que entender algo”, dice Pérez. “El fútbol pertenece a la gente. No pertenece a una organización. No pertenece a los que están a cargo. Pertenece a los niños que están creciendo”.

“Si quieren hacer un favor para este país y realmente ser el mejor”, continúa, “ganar la Copa del Mundo, no va a suceder si no vamos al fondo y cuidamos a la gente”. Contrata a las personas que tienen una buena base en el terreno para poder cambiar esto “.

“Primero tiene que identificar los problemas”, dice Gómez sobre lo que puede hacer el fútbol de inmediato. “Comience una fuerza de trabajo de diversidad. Use parte de ese excedente para ingresar al centro de la ciudad y reclutar a niños “, dice refiriéndose a los $ 140 millones que la federación tiene en reserva.

El director de entrenamiento de Real Colorado, Lorne Donaldson, está de acuerdo con Gomez sobre qué hacer con el excedente. Su club ha producido la joven estrella de USWNT Mallory Pugh, el portero de USMNT Ethan Horvath, las chicas No. 1, 3, 10 y 19 en la clase de 2018 según Top Drawer Soccer, y muchos otros jugadores profesionales masculinos y femeninos.

“Si realmente queríamos tener a los niños urbanos”, dice Donaldson, “la última vez que vi hay $ 140 millones en la cuenta de fútbol de los EE. UU. ¿A dónde va? Poner en tribunales de futsal, gastar un poco de dinero. Alemania lo hizo, Francia lo hizo, Belgica lo hizo. Supuestamente tenemos una gran cantidad de dinero, pero hay cierta reticencia a gastarlo en la ciudad “.

Él continúa: “Si tenemos ese dinero sentado en el banco, tenemos que mirar a los clubes que están produciendo jugadores del equipo nacional y decir ¿sabes qué? ¿Podemos hacer que ustedes entren al centro de la ciudad? Si no cambiamos, seguiremos produciendo el mismo tipo de jugadores de club suburbano que se retiran cuando los presionas “.

Esto no quiere decir que no haya nada bueno en el sistema de fútbol americano, o que no haya mejorado recientemente. “No es necesario hacer explotar las cosas, porque las cosas son inmensamente mejores ahora que hace una década”, dice Gómez. “Pero puedes hacerlo mejor, puedes hacerlo más disponible para todos”.

Con un liderazgo más diverso y un objetivo para encontrar a los jugadores más talentosos posibles, independientemente de dónde vengan o para quién jueguen, el fútbol americano finalmente puede alcanzar su potencial. Lo que necesitan sus equipos profesionales y nacionales es un grupo de jugadores más diverso para que los entrenadores tengan jugadores con una variedad más amplia de habilidades disponibles para ellos.

“Todos los jugadores en este país, independientemente de su origen, tienen algo que ofrecer”, dice Gómez. “Puedes mirar a los jugadores hispanos y decir que son más técnicos y menos atléticos, pero hemos perdido de vista lo valiosos que pueden ser esos jugadores. ¿Cómo es que estos jugadores son jugadores integrales en diferentes equipos, en diferentes estilos de fútbol, ​​pero el fútbol de Estados Unidos no ven valor en ellos? “

El fútbol local no está diseñado para identificar talentos o servir a una amplia gama de jugadores. Protege el poder de unos pocos privilegiados. Si a U.S. Soccer realmente le importa competir para ganar una Copa del Mundo masculina y mantenerse al frente del juego femenino, tiene que preocuparse por los jugadores de todas las comunidades incluyendo las zonas urbanas.